Publicado en Science: Rocas con carbonatos similares al meteorito ALH84001 encontradas en Marte gracias al reanálisis de datos del robot Spirit de hace cuatro años

El meteorito de origen marciano ALH 84001 es tristemente famoso porque presenta depósitos de carbonatos de magnesio e hierro con forma de “bacterias” (hoy sabemos que no lo son). Nadie había encontrado este tipo de rocas en Marte, hasta ahora. Datos del robot Spirit de hace cuatro años presentan muestras cuya composición es muy similar a la dicho meteorito, en concreto 34% de olivino, 33% de silicatos amorfos y 34% de carbonatos de Mg-Fe. ¿Por qué nadie los observó en cuatro años? Porque el detector que analizó dichas muestras está parcialmente cegado por el polvo marciano. El instrumento en cuestión es Mini-TES (Miniature Thermal Emission Spectrometer). Se sabía que había un problema con dicho instrumento pues no era fácil interpretar sus medidas pero hasta que un reanálisis de sus datos no ha propuesto que están falseadas por la presencia de polvo marciano no se han podido interpretar correctamente. Los científicos que lo han logrado han recibido como premio un artículo publicado hoy en Science, en concreto Richard V. Morris et al., “Identification of Carbonate-Rich Outcrops on Mars by the Spirit Rover,” Science Express, Published Online June 3, 2010. Un noticia tan llamativa nos la cuentan en muchos medios, como en ”Outcrop of Long-Sought Rare Rock on Mars Found,” ScienceDaily, June 3, 2010, y “Mars rover instrument helps identify outcrop of long-sought rare rock on Mars,” Phys.Org, June 3, 2010 (original).

Puede parecer una tontería que sea una noticia el descubrimiento en Marte de rocas con la misma composición que un meteorito que se creía que provenía de Marte. Como nos cuenta Richard A. Lovett en ”Mars rover finds conditions ‘more conducive to life’,” News, Nature, Published online 3 June 2010, la cuestión son las implicaciones de este descubrimiento sobre el clima actual y pasado de Marte. En la Tierra, la formación de carbonatos requiere agua líquida. Las rocas encontradas en Marte nos indica que una vez más cálido y húmedo, por lo que cumplía con las condiciones para que albergara vida (microbiana). Si Marte de joven tuvo una atmósfera, sería delgada y formada por dióxico de carbono. ¿Dónde ha ido a parar dicha atmósfera? Gracias al agua habría precipitado en forma de carbonatos (como los encontrados ahora por Spirit y en meteoritos de origen marciano).

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