Superman y la cristalografía en el cine

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Superman llega volando a una mina de carbón, recoge un pedazo, lo aprieta con una mano y lo transforma en un diamante. Esta escena de la película Superman III (1983) ilustra las formas alotrópicas del carbono, y la diferencia entre cristalino y amorfo. Un cristal es un sólido homogéneo cuya estructura interna está ordenada y se repite periódicamente en las tres dimensiones del espacio. Un sólido amorfo no presenta ningún orden en su estructura. Los alótropos son las diferentes formas en las que puede existir un elemento, que dependen de las condiciones y modos en los que se ha formado. Se conocen más de 40 formas alótropas del carbono, muchas de ellas son amorfas. Las más conocidas son el diamante, el grafeno, el grafito y el carbón.

Nos lo cuentan Laura Torre-Fernández y Santiago García-Granda en “La cristolagrafía en el cine,” Anales de Química 110: 72-77, 2014 [acceso gratis al pdf]. Recomiendo encarecidamente su lectura en este el Año Internacional de la Cristalografía.

Dibujo20140616 lois lane - lungs - x-rays - Superman I

En cristalografía la técnica usada para “ver” el orden interno de los cristales es la difracción de rayos X. En la película Superman I (1978) el héroe llega volando a la terraza de Lois Lane y gracias a su visión de rayos X comprueba que sus pulmones están libres de cáncer. Los rayos X son radiaciones electromagnéticas con una longitud de onda del orden de un angstrom (una décima parte de un nanómetro). Max von Laue recibió el Premio Nobel de Física en 1914 por demostrar la estructura periódica de un cristal de blenda (mineral de sulfuro de cinc, ZnS) usando rayos X (el año 2014 es el Año Internacional de la Cristalografía en honor a este galardón). William H. Bragg y su hijo William L. Bragg obtuvieron el Premio Nobel de Física en 1915 por aplicar la técnica de rayos X de von Laue a muchos otros cristales. Hoy en día el difractómetro de rayos X es un equipo imprescindible para determinar la estructura interna de los cristales.

Dibujo20140616 lois lane - plumb - x-rays - Superman I

La alta densidad del plomo dificulta el paso de los rayos X (por ello se usa como material de protección). Gracias a ello, Superman no puede “ver” la ropa interior de Lois Lane en la película Superman I (1978). Un macetero hecho de plomo, oportunamente colocado por los guionistas, se lo impide. Por supuesto, Lois acaba saliendo de detrás del macetero para que Superman descubra que su ropa interior es de color rosa.

Sirva esta breve entrada para motivar la lectura del artículo de Torre-Fernández y García-Granda [PDF gratis]. Por cierto, esta entrada participa en el VI Festival de la Cristalografía, organizado por Gaussianos. Puedes contribuir hasta el 30 de junio de 2014.

4 Comentarios

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Bernardo Herradón

Gracias por difundir el artículo en Anales de Química. En la revista, de la que he sido editor, he promovido la publicación de artículos y actividades relacionadas con la cristalografía.

Mr. DiamondMr. Diamond

Un par de curiosidades cuando se divulga de estos temas que no he visto en el PDF: un diamante es una molécula de una pieza (literalmente), puesto que todos sus átomos están molecularmente enlazados (es un sólido molecular). De hecho, es una molécula gigantesca. Tiene estructura cristalina, pero no es un cristal habitual (iónico) como los que se suelen encontrar en los minerales. El grafito es igualmente un sólido molecular sólo que se presenta en capas de espesor atómico, los orbitales resonantes de su estructura hacen que las capas puedan deslizar, pero no libremente (no pueden “aterrizar” donde quieran), así que siempre tiene una configuración predecible en el espacio (un cristal, ¿no?). Otro punto que hubiera sido interesante comentar es que, aunque no sé si sigue siendo una hipótesis (el mecanismo “normal” también lo es), parece claro que los impactos meteoríticos también contribuyen, y mucho, a crear diamantes. Las famosas minas de diamantes sudafricanas se encuentran todas localizadas en el famoso y gigantesco astroblema sudafricano, y en Rusia (conocido desde la URSS: http://en.wikipedia.org/wiki/Popigai_crater) existe otro cráter de impacto que está literalmente plagado de diamantes. En estos casos, los diamantes se formarían en un instante (en el impacto mismo).

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