La historia del artículo de LIGO publicado en Physical Review Letters

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El 11 de febrero de 2016 este pastel celebró la publicación en Physical Review Letters de la primera onda gravitacional observada por LIGO. Se encargó unos días antes de la rueda de prensa oficial. Por ello no hace referencia explícita a LIGO. Robert Garisto, el editor principal de PRL, no podía violar la cláusula de confidencialidad. Hasta ese extremo hay que llegar si se quiere garantizar ésta. De hecho, la foto de un pastel similar en el Centro Goddard de la NASA se filtró a Twitter.

¿Por qué LIGO publicó en PRL en lugar de Nature o Science? ¿Cómo se desarrolló la revisión por pares? ¿Cómo lograron mantener la confidencialidad? ¿Qué pasó el día de la rueda de prensa con el servidor web de la revista? Todo ello y más cosas nos la cuenta el propio editor, Robert Garisto, “Commentary: How gravitational waves went from a whisper to a shout,” Physics Today 69: 10 (Aug 2016), doi: 10.1063/PT.3.3249 (acceso gratuito). Permíteme un resumen breve.

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La doctora Erin Ryan (Univ. Maryland) tuiteó esta foto 16 minutos antes de que finalizase el embargo de la noticia. Este pastel celebró la detección de los ondas gravitacionales en el Centro de Vuelo Espacial Goddard (NASA’s Goddard Space Flight Center). Erin Ryan @erinleeryan: “Cake for #LIGO #GravitationalWaves at@NASAGoddard today!”

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Robert Garisto nos cuenta que en septiembre de 2015 la colaboración LIGO decidió por votación cuál sería la revista en la que publicarían su primer resultado (aún no sabían qué acabarían descubriendo). Eligieron PRL cinco días antes de la detección de la primera fusión de dos agujeros negros en la historia de la humanidad. Quizás deberían haber cambiado de revista por otra más prestigiosa, pero la decisión ya estaba tomada y se mantuvieron firmes en ella.

A pesar de ciertos rumones, la colaboracion LIGO/Virgo decidió mantener la máxima confidencialidad. Lo primero, confirmar que el descubrimiento era firme. Se logró a principios de diciembre. La portavoz de la colaboración, Gabriela “Gaby” González le comunicó a Garisto que recibiría un artículo a mediados de enero para su revisión por pares. LIGO había observado una onda gravitacional. Gaby solicitó la más estricta confidencialidad. En PRL sólo dos personas lo sabían, el editor asociado Abhishek Agarwal y el propio Garisto.

La revisión por pares fue rápida. El artículo fue llamado “Big Paper” (el segundo artículo de LIGO en PRL se llamó “Big Two”). Dentro de la colaboración LIGO/Virgo el artículo fue llamado “The Event” y llegó a PRL el 21 de enero 2016. Los revisores anónimos firmaron una cláusula de confidencialidad y aceptaron el artículo por su relevancia científica.

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El 3 de febrero de 2016 el físico Cliff Burgess envió un correo electrónico a su departamento. Había visto el manuscrito del artículo de LIGO/Virgo en la impresora del departamento. En su correo afirmaba que se publicaría en la revista Nature. Twitter hirvió y Adrian Cho publicó el 5 de febrero en Science la noticia. Garisto sabía que no era Nature, sino PRL, pero tenía que mantener el secreto. Ni siquiera su hijo, futuro periodista científico, que le llamó al respecto, podía ser informado.

Una horas antes de la rueda de prensa, los periodistas recibieron copia del artículo que se publicaría en PRL. El embargo acabaría con el inicio de la rueda de prensa a las 10:30 AM hora local. Garisto no podía publicar su artículo en PRL hasta las 10:45 AM. Minutos antes de las 10:30 AM, solicitó permiso a Gaby para publicarlo a las 10:30 AM. Le fue concedido con una sonrisa. Poco más tarde se anunció: “Ladies and gentlemen, we have detected gravitational waves. We did it!”

Los servidores web de PRL no dieron abasto. Más de 10000 descargas por minuto. Hubo que añadir nuevos servidores. El artículo fue descargado más de un cuarto de millón de veces el primer día. Todo un hito histórico. Y la antesala a un premio Nobel de Física en 2017.

Te animo a leer la historia de la propia mano de Garisto. Seguro que la disfrutarás mucho más.


1 Comentario

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La verdad es que parece de película, pero ya comentó Asimov décadas atrás que la historia de la Ciencia tiene episodios (algunos mucho más que este aún) que dejarían a los guionistas de Hollywood como faltos de imaginación -y viendo el tipo de películas que salen de allí ahora no le faltaba razón.-

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