Dark Energy Survey (DES) descubre once nuevas corrientes estelares en la Vía Láctea

Dibujo20180110 11 stellar streams in Milky wave Dark Energy Survey darkenergysurvey org

Se llama canibalismo galáctico a la interacción entre una gran galaxia y sus galaxias satélites enanas. Como resultado aparecen grandes corrientes de estrellas (stellar streams). El proyecto DES (Dark Energy Survey) acaba de publicar sus primeros resultados tres años de observación (DES DR1). Ha observado quince corrientes estelares, cuatro ya conocidas y once nuevas. Estas últimas son más débiles, más distantes y tienen un menor brillo superficial que las ya conocidas. Además, cuatro de estas corrientes estelares están asociadas a sendos cúmulos globulares (NGC 288, NGC 1261, NGC 1851 y NGC 1904).

El estudio de estas corrientes estelares promete desvelar muchos de detalles sobre el pasado de la Vía Láctea y cómo ha evolucionado hasta su estado actual. En especial, nos ofrecerán información sobre el halo galáctico de materia oscura, gracias a la posibilidad de realizar un mapa de su campo potencial gravitacional. Gracias a este tipo de estudios se podrán realizar los primeros mapas de la distribución de la materia oscura en el halo galáctico, tanto a gran como a pequeña escala. Sin lugar a dudas habrá que estar al tanto de los futuros resultados obtenidos a partir del catálogo DES DR1.

El catálogo se ha hecho público hoy 10 de enero a las 20:00 horas de Madrid. El artículo sobre las corrientes estelares es DES Collaboration, “Stellar Streams Discovered in the Dark Energy Survey,” Draft version, 09 Jan 2018 [PDF]. El catálogo se anuncia en el artículo DES Collaboration, NOAO Data Lab, “The Dark Energy Survey Data Release 1,” Draft version, 09 Jan 2018 [PDF]. Como curiosidad divulgativa recomiendo el proyecto en escuelas chilenas cuyo objetivo es darle nombres a las once nuevas corrientes estelares, que nos describe Lauren Biron, “Rivers in the sky,” Symmetry, 10 Jan 2018, y “Chilean children name newly discovered Milky Way streams,” DES News, 10 Jan 2018.

Sobre canibalismo galáctico puedes leer en este blog “Canibalismo galáctico”, LCMF, 20 Ene 2015, y “Canibalismo galáctico en directo entre Andrómeda (M31) y la Galaxia del Triángulo (M33)”, LCMF, 02 Sep 2009. Sobre DES recomiendo “Los resultados cosmológicos del primer año del Dark Energy Survey (DES Y1)”, LCMF, 07 Ago 2016.

Dibujo20180110 DES survey area in celestial coordinates darkenergysurvey org

DES estudia una región de 5000 grados cuadrados del cielo del hemisferio sur. Se usa el instrumento DECam (Dark Energy Camera) que está montado en el telescopio Víctor Blanco de 4-m en el Observatorio Interamericano de Cerro Tololo, Chile. La DECam realiza observaciones en el óptico y en el infrarrojo cercano (en las bandas fotométricas g, r, i, z e Y). La primera publicación de datos, DES DR1, se basa en observaciones entre agosto de 2013 y febrero de 2016. El catálogo de DES DR1 contiene unos 400 millones de objetos astronómicos, de los que unos 310 millones son galaxias. Se trata del catálogo fotométricos más extenso en cuanto a profundidad y precisión fotométrica.

Dibujo20180110 photometric data 11 stellar streams in Milky wave Dark Energy Survey darkenergysurvey org

Las corrientes estelares son los fósiles astrofísicos de galaxias enanas de la Vía Láctea. Estas galaxias satélites son atraídas por nuestra galaxia, cruzando su disco en reiteradas ocasiones, con lo que pierden estrellas que forman corrientes estelares a escala galáctica. Estos filamentos de estrellas son muy débiles y por ello son muy difíciles de observar. Las imágenes más bellas son las de la galaxia NGC 5907 obtenidas por el astrónomo aficionado R. Jay GaBany desde su Observatorio BlackBird (enlace). Obtener imágenes similares desde nuestra posición en la Vía Láctea es imposible. Aún así, las imágenes obtenidas por DES DR1 también son espectaculares (compara las rayas negras en esta imagen con las que aparecen en la imagen que abre esta entrada); GIF animado.

En resumen, lo más interesante del nuevo trabajo es que promete ayudar a realizar mapas de la distribución de la materia oscura en el halo galáctico de la Vía Láctea. La hipótesis parsimonioso de que es uniforme e isótropo puede estar bastante alejada de la realidad, según indican las simulaciones por ordenador de la formación de galaxias. Por ello habrá que estar al tanto de la publicación de estos futuros análisis. También habrá que estar al tanto de la publicación de nuevos análisis cosmológicos a partir del DES DR1 (hasta ahora solo se publicaron los del primer año DES Y1R).


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