Las causas de la elevación del nivel del océano y sus efectos

Por Francisco R. Villatoro, el 13 enero, 2010. Categoría(s): Cambio climático • Ciencia • Science ✎ 8

El calentamiento global causa que el nivel del mar se eleve debido a dos factores: que el hielo en las plataformas continentales se derrite y que el agua del océano se expande al calentarse. La contribución relativa de ambos factores es muy difícil de medir. Anny Cazenave, del Laboratorio para Estudios en Geofísica, Oceanografía y Espacio (LEGOS), en Toulouse, Francia, y sus colaboradores [1] lograron medir ambos procesos de forma separada gracias a los datos gravitatorios de los satélites GRACE y a los registros de temperaturas oceánicas obtenidas por la red de boyas Argo. La expansión térmica del agua del océano se ha reducido recientemente y ha contribuido sólo a una elevación de 0,3 mm. por año del nivel del mar durante los años 2003 a 2008. Durante dicho periodo, el hielo continental derretido ha contribuido a una elevación de unos 2 mm. por año. Estos datos son preocupantes, ya que un review reciente de la misma autora [2] nos indica que en el periodo 1993–2007, la contribución de la expansión térmica fue del 30% y la del deshielo continental del 55% (en el último lustro ha pasado a ser del 80%). Estos datos parecen indicar que el deshielo de las regiones continentales se está acelerando alarmantemente.

El estudio de la variación del nivel del mar en el pasado es complejo. Se cree que en los últimos milenios su tasa de crecimiento era de unos pocos centímetros por siglo. Sin embargo, en los últimos decenios ha crecido hasta una tasa de varias decímetros por siglo [3]. Los modelos parecen indicar que seguirá creciendo. ¿Hay que preocuparse? Se estima que durante el s. XXI el nivel global medio del oceáno crecerá menos de un metro, sin embargo, la variación regional de este nivel puede alcanzar varios decímetros. La figura del mapa que acompaña esta entrada [2] muestra tasa media de cambio del nivel del mar entre octubre de 1992 y mayo de 2007 obtenida a partir de medidas de altimetría mediante satélites. Los datos muestran una gran variabilidad espacial, hay regiones incluso en las que el nivel del océano está decreciendo. Se cree que la contribución dominante en la distribución espacial de estos cambios es la expansión térmica del océano que está controlada por la distribución de la temperatura en función de las grandes corrientes oceánicas y su dinámica [2]. Por si te lo preguntas, se estima que el error en esta figura es (probablemente) menor de 2 mm./año.

Las regiones más afectadas del planeta debido a la subida del nivel del mar serán los grandes deltas. Muchos de ellos están densamente poblados por habitantes del tercer mundo que se dedican fundamentalmente a la agricultura. Sus habitantes sufrirán inundaciones y fuertes pérdidas económicas conforme el mar vaya ganando terreno. James P. M. Syvitski de la Universidad de Colorado y sus colaboradores [4] han estudiado los 33 deltas más importantes del mundo con objeto de determinar los efectos que están sufriendo y sufrirán en el próximo futuro debido al efecto conjunto del cambio climático y de la degradación de los mismos por las actividades humanas. El 85% de estos deltas ya han sufrido inundaciones severas en la última década que han provocado la inmersión temporal de 260.000 km2. El panorama que dibujan para lo que resta de s. XXI es bastante pesimista [5]. Más de 500 millones de personas viven en los deltas de grandes ríos o en sus proximidades. Los sedimentos depositados por los ríos en estas regiones las hacen muy productivas para la agricultura. El cambio climático las convierte en zonas de alto riesgo. Un riesgo que se ha acrecentado debido a las actividades humanas.

Para acabar, hoy estoy un poco pesimista, aquí tenéis la evolución del nivel global del océano entre 1800 y 2100 a partir de observaciones (para los s. XIX y XX) y proyecciones gracias a modelos (s. XXI) [2]. La región sombreada en rosa son proyecciones “optimistas” (del IPCC 2007) y la región sombreada en celeste proyecciones “pesimistas”. La pena es que incluso las proyecciones “optimistas” son bastante pesimistas.

[1] A. Cazenave et al., “Sea level budget over 2003–2008: A reevaluation from GRACE space gravimetry, satellite altimetry and Argo,” Global and Planetary Change 65: 83-88, January 2009.

[2] Anny Cazenave, William Llovel, “Contemporary Sea Level Rise,” Annual Review of Marine Science 2: 145-173, January 2010 [el DOI todavía no funciona].

[3] Glenn A. Milne et al., “Identifying the causes of sea-level change,” Nature Geoscience, Advance online publication, 14 June 2009 [postprint gratis].

[4] James P. M. Syvitski et al., “Sinking deltas due to human activities,” Nature Geoscience 2, 681-686, 20 September 2009.

[5] “World’s River Deltas Sinking Due To Human Activity, Says New Study,” ScienceDaily, Sep. 21, 2009.



8 Comentarios

  1. Tengo más de 50 años, vivo en un pueblo de la costa mediterránea y tengo una pequeña embarcación de recreo que utilizo ocasionalmente. Según vuestra gráfica el nivel del mar ha subido como poco 10 cm. en los últimos 40 años. Eso es totalmente falso.
    Parece mentira que seais capaces de creeros cualquier información simplemente porque os lo presentan con una bonita gráfica y con supuestos fundamentos científicos y no se os ocurra verificarla por vuestra cuenta.
    ¿Cuando el hombre del tiempo de la tele dice que mañana va a llover os quedais en la cama y no vais a trabajar? Apuesto a que sí.

    1. Luismerino, el nivel del mar en la cuenca del Mediterráneo, al ser una cuenca muy cerrada, sigue una dinámica diferente a la propia del océano Atlántico. Hay muy buenos análisis del nivel del mar en la costa valentina y mediterránea realizada por expertos tanto en Baleares como Alicante.

      El nivel del Mediterráneo subió ocho centímetros en los últimos 50 años,” por lo que posiblemente te haya sido muy difícil darte cuenta de esa subida de nivel. Sin un análisis estadístico riguroso que elimine las variaciones diarias (mareas) y estacionales es muy difícil obtener conclusiones. Más aún cuando las variaciones son realmente pequeñas (8 cm. parece muy poco). Sin embargo, gracias a estudios mediante satélites dichas diferencias se pueden medir.

      En los próximos 90 años “El nivel del Mediterráneo puede aumentar hasta 61 cm.

      1. Es que no ha subido ni un mm. por muchos buenos análisis en la costa valentina (sic) que tengaís. Recuerda la cagada de Greenpeace en relación a la Manga del Mar Menor. Otrosí: si nuestro profeta de la cosa, el sr. Rodríguez, se compró un chalet en primera línea en la playa de Vera (Almería) es que aquí no pasa nada. Yo llevo viviendo junto al Mediterráneo muchos años y, ya te digo, ni un mm. Esto parece un espectáculo de magia. Os hacen ver lo que quieren. Qué pena.

    1. Tibicenas, utilizan diferentes métodos, entre los que destacan los métodos basados en satélites, tanto los que miden la gravedad como los que miden directamente la altura y profundidad del océano.

      Las medidas gravimétricas del satélite GRACE están bien explicadas en español en la siguiente noticia de la NASA.

      Sobre altimetría oceánica hay muchas fuentes en Internet, por ejemplo, esta conferencia mexicana o este tutorial de Aviso.

      Si quieres detalles más técnicos tendrás que recurrir a la literatura técnica (Satellite altimetry and earth sciences o Future satellite gravimetry and earth dynamics).

  2. si en una taza colocas dos rocas y luego la llenas hasta que solo falte un centimeto, luego comienzas a verter arena,se terminaria de llenar cierto? pues bien ahor esta es mi teoria , si en hawai esta brotando lava todos los dias y esta creando islas , y en dubai estan llenando sus costas con arena para hacer islas artificiales , no seria posible que por estos cambios el nivel del mar este aumentando. se que podria sonar un poco ridiculo y pesimista pero aunque el planeta es grande , estos pequeños cambios lo afectan o no ? pues pues el espacio que estabab coupado por el agua y ahora esta siendo ocupado por esas islas nuevas no se espande creo yo. y el agua no desaparece, asi que pienso que se daberian crear medidas para que no sigan el ejemplo de dubai pues si otros paises hacen lo mismo se podria crear un gran problema con el aumento del nivel del mar …..

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