Los planetas enanos Plutón y Eris tienen una composición superficial similar

Por Francisco R. Villatoro, el 10 diciembre, 2010. Categoría(s): Astronomía • Ciencia • Science ✎ 1

Tanto Plutón como Eris, dos planetas enanos del sistema solar en el cinturón de Kuiper, más allá de Neptuno, tienen una composición muy similar: Plutón tiene un 97% de nitrógeno (N 2 ) y un 3% de metano (CH 4 ), y Eris tiene un 90% de nitrógeno y un 10% de metano. Esta composición es similar a la de Tritón, el satélite de Neptuno que se cree que fue un planeta enano del cinturón de Kuiper capturado por este planeta. El artículo técnico de Tegler y sus colegas representa la primera comparación cuantitativa de la abundancia de compuestos helados volátiles en la superficie de los objetos del sistema solar más allá de Neptuno. S.C. Tegler (Northern Arizona University, Flagstaff, USA) et al., «Methane and Nitrogen Abundances on Pluto and Eris,» The Astrophysical Journal 725: 1296, 2010 [ArXiv preprint]. Nos lo ha contado S. Alan Stern, «Solar system: Pluto is again a harbinger,» Nature 468: 775–776, 09 December 2010.

El descubrimiento de Plutón por Clyde William Tombaugh en 1930 puede ser considerado como el descubrimiento del cinturón de Kuiper, aunque su existencia no fue establecida de forma definitiva hasta la década de 1990. La mayoría de las propiedades que presentan los objetos de gran tamaño en el cinturón de Kuiper son muy similares a las presentadas por Plutón, que tiene un interior rocoso, su superficie helada es de color rojiza, presenta satélites, tienen una órbita muy inclinada respecto al plano de la eclíptica y su órbita está en resonancia con la de Neptuno (el periodo orbital de Plutón es exactamente 3/2 del periodo orbital de Neptuno). El metano en la composición superficial de Plutón se observó por primera vez en 1976 y su contenido de nitrógeno en 1992. Haber encontrado estos elementos también en Eris sugiere que podrían formar parte de otros objetos de gran tamaño del cinturón de Kuiper. Los objetos de mediano y pequeño tamaño en el cinturón de Kuiper son de tipo cometario y los cometas son pobres en nitrógeno. En 2014 la sonda Rosetta de la ESA estudiará de forma detallada la composición de un cometa (cuyo origen es el cinturón de Kuiper), en concreto, el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. En 2015, la misión New Horizon de la NASA alcanzará Plutón y estudiará en detalle sus propiedades y las de sus tres lunas.

Ayer, Kanijo, «El planeta enano Eris puede ser más pequeño que Plutón,» Ciencia Kanija, 9 dic. 2010, nos traducía un artículo de Mike Wall de 9 nov. de 2010, donde se afirmaba que Eris y Plutón son más diferentes de lo esperado.  «El planeta enano Eris (considerado como el mayor cuerpo del Sistema Solar más allá de la órbita de Neptuno) puede ser en realidad más pequeño que Plutón: Eris sería una pizca más pequeño que Plutón, que mide unos 2342 km de ancho, aunque los astrónomos siguen pensando que Eris es un 25 por ciento más masivo que Plutón, luego Eris debe ser mucho más denso. Debe tener diferente composición, lo que es una gran sorpresa para algunos astrónomos.» La ciencia es así, en menos de un mes las ideas de los astrónomos cambian en función de lo que ofrecen los datos.



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Por Francisco R. Villatoro, publicado el 10 diciembre, 2010
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