¿Qué inventó Hipatia de Alejandría? Si es que realmente hizo algo

Por Francisco R. Villatoro, el 3 junio, 2009. Categoría(s): Ciencia • Docencia • General • Historia • Matemáticas • Mujeres en la ciencia • Personajes • Prensa rosa • Science ✎ 30

Un blog no sirve para enseñar sino para aprender. «¿Qué importancia tuvo Hipatia de Alejandría? En la historia de la ciencia y de la filosofía, virtualmente ningunapseudópodo. ¿Qué hizo realmente Hipatia? ¿Qué inventó Hipatia? No soy experto en Historia de la Ciencia, pero la web le ayuda a uno a cultivarse. En una época decadente las grandes contribuciones son siempre menores pero no por ello han de ser despreciadas. La labor de los docentes a veces es tan importante como la de los investigadores. Crean poso. La historia requiere contextualizar. Mis fuentes serán Margaret Alic, «Women and technology in ancient Alexandria: Maria and Hypatia,» Women’s Studies International Quarterly 4: 305-312, 1981 , y Margaret Alic, «El legado de Hipatia,» Siglo XXI, 2005 . ¿Por qué recurrir a la obra de la Dra. Alic? ¿No estará sesgada su visión sobre la contribución de Hipatia por ser ella mujer? Desafortunada o afortunadamente es una de las poc@s especialistas en el mundo sobre la Historia de la Mujeres en la Ciencia Antigua.

Los grandes genios de la Biblioteca de Alejandría que han pasado a la Historia de la Ciencia por la puerta grande son anteriores al nacimiento de Cristo. No por él, sino porque coincidió con una época en la que Alejandría pasó del dominio griego al romano, lo que la llevó a una etapa de decadencia (desde el s. I d.C. hasta el s. IV). Justo antes de desaparecer, la Biblioteca de Alejandría vivió un momento de gloria en el s. IV. Tras su desaparición, la ciencia y técnica occidentales vivieron un declive de al menos un milenio (¡1000 años de caos y barbarie! según Alic).

Se cree que Hipatia nació en el año 370 d.C. Su padre Teón de Alejandría fue matemático y astrónomo, logrando alcanzar el puesto de director de la Universidad de Alejandría. Teón supervisó personalmente la educación de su hija y quizás logró «enchufar» a su hija como profesora de Matemáticas y Filosofía en dicha Universidad. Allí se convirtió en una de los profesores más populares. Estudiantes de todas partes se acercaban a Alejandría para asistir a sus clases de Matemáticas, Astronomía, Filosofía y Mecánica. Se cree que sus primeros libros fueron libros de textos para sus alumnos (Lynn M. Osen, «Women in Mathematics,» MIT Press, 1974). Ninguno se ha conservado intacto.

Se considera que la mayor contribución de Hipatia a la ciencia fue como matemática (en Álgebra). Escribió una versión comentada de la Aritmética de Diofanto (en 13 volúmenes). Muchos de sus comentarios se han incorporado en manuscritos posteriores de dicha obra sin mención explícita a la contribución de Hipatia (Thomas L. Heath, «Diophantus of Alexandria: A Study on the History of Greek Algebra,» Dover, 1964 ). Fue autora de una versión «simplificada» de las Cónicas de Apolonio (en 8 libros) y asistió a su padre en la revisión de los Elementos de Euclides (la edición utilizada en la actualidad).

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Hipatia se interesó por la Mecánica y la tecnología práctica. Sólo se ha conservado información al respecto en sus cartas a su discípulo, Sinesio de Cirene, que acabó siendo elegido Obispo de Ptolemaida. En estas cartas se describe el diseño de varios instrumentos científicos. Destaca su mejora del astrolabio (inventado por Hiparco de Nicea y popularizado por Tolomeo en su libro «Almagesto») que mejoró su uso en astronomía esférica. ¿Para qué querían en aquella época un astrolabio? Obviamente para medir la posición de estrellas, el Sol y los planetas con fines astrológicos. La Astronomía era muy diferente en aquella época que hoy en día.

Hipatia también desarrolló un aparato para destilar agua, otro para medir el nivel del agua y un hidrómetro para medir la gravedad específica (un tipo de densidad) de un líquido. Estos aparatos estaban basados en el trabajo previo de Arquímedes.

Pocas contribuciones. Quizás. El gran problema de Hipatia y sus contemporáneos en Alejandría fue la destrucción de la Biblioteca de Alejandría. Nos guste o no nos guste, se perdieron un gran número de documentos. Nos han quedado sólo citas y referencias al trabajo que allí se hizo, en un época en la que quizás se hizo poco. ¿Reluce más un diamante en una bolsa de guijarros o en una de esmeraldas?

Más información sobre las contribuciones matemáticas de Hipatia:

Michael A. B. Deakin, «Hypatia and Her Mathematics,» The American Mathematical Monthly 101: 234–243, March 1994, que concluye «What we know of Hypatia is little enough; what we know of her Mathematics is only a small subset of that little. There is evidence that she was greatly regarded as a teacher and scholar. (…) We have no evidence of research Mathematics on the part of either father or daughter. They edited, preserved, taught from and supplied minor addenda to the works of others. A great deal of Theon’s work survives and at most a small part of Hypatia’s. In other words Theon was seen as the better text-writer. Where Hypatia does quite clearly outshine Theon is in her reputation as a teacher. We are left with a wellattested account of a popular, charismatic and versatile teacher. And that, I suggest, is the best picture we can form of her

Michael A. B. Deakin es autor del libro «Hypatia of Alexandria: Mathematician and Martyr,» Prometheus Books, 2007. Reviewed by Fernando Q. Gouvêa, MAA.



30 Comentarios

    1. Cristobal. En una entrada anterior algunos lectores comentaron ¿qué ha hecho Hipatia? Y esta entrada trataba de explicarlo. No pretende desmitificar. Todo lo contrario. Hizo mucho. Cada época tiene un nivel diferente de mucho y poco. Para su época hizo mucho.

      1. Que hay de cierto que su «desaparicion» se debiò a que fue capturada por unos monjes cristiano seguidores del obispo Cirilo de Alejandria, y desollada viva con conchas marinas.

  1. El fanatismo religioso judeo cristiano del patriarca Cirilo de Alejandría, enemigo del uso de la razón en cuestiones sagradas. Asesinó a Hipatía en siglo V, (astrónoma y matemática de la escuela filosófica de Alejandría), a causa de su elocuencia y sabiduría. Sigue presente en nuestros días, debido a que nos comportamos como judíos sin ser judíos. Traicionando a Cristo y al helenismo cristiano, convirtiendo las Iglesia en sinagogas, los sacerdotes y pastores en rabinos, y a los creyentes en castrados mentales, siervos del gobierno mundial judío. http://www.scribd.com/doc/17148152/CRÍTICA-A-LA-UTOPÍA-CRISTIANA-EN-DEFENSA-DEL-ESTADO-LA-IGLESIA-Y-LA-SOCIEDAD

  2. Pienso que por ideologias y la falta de respeto al pensamiento ajeno y la capacidad de entender mas alla de lo que las pobres mentes pueden procesar, se ha perdido mucho en el transcurso de la historia de nuestro planeta, lastima muchos conocimientos que se han recopilado de muchas mentes pensantes se pierden por la ceguera de gente que no puede ver mas alla de su nariz.
    no hay que dejarse llevar hay que tener criterio propio y abierto no todo gira al rededor de uno mismo. lastima por las perdidas de conocimientos en nuestra historia, pero ni modo hay que comenzar de nuevo y no dejarse caer por los que no les da la cabeza.

  3. No se nada de historia lo reconozco, solo que en mi ignorancia quería saber que era un astrolabio y di con esta pagina. Me pareció muy antipatica la manera en que te expresaste de Hipatia, como si no fuera valioso su aporte. Con respecto al comentario (de mal gusto también)en el que mensionas a una autora Alic «sesgada» por su condición de mujer, creo que si todos pensamos asi entonces no valoraríamos las mujeres, todas las cosas que hicieron o dijeron los grandes hombres de la historia por estar «sesgados» por su condición de hombres.
    En fin me canse de escribir tan sutilmente, pienso que si no pusieras en el articulo tu resentimiento hacia las mujeres el articulo sería mas interesante y respetuoso. Quizás estudiaste o leiste mucho para atreverte a escribir algo en internet pero te falta aprender todavía, de la humildad de la sencillez.
    Firma: ¡una ignorante!

  4. gracias a las religiones ,la humanidad lleva mas de mil años de atraso.Se destruyó la gran biblioteca de alejandria,todos los conocimientos de las culturas precolombinas aztecas mayas etc.no nos ha llegado casi nada de sus conocimientos.Se prohiben los condones,no se aceptan los trabajos para deasarrollar las celulas madres, en fin, ponerle palos a las ruedas para que el pueblo no sepa mas que ellos, aunque ahora «gracias a Dios» Internet nos dá mucha facilidad para desarrollar nuestro intelecto, é intercambio de conocimientos.La cultura nos hará libres. Cuzziolo

  5. Consulta la wikipedia, anda. Qué mal rollo el artículo, el tono despectivo y en plan faltoso «si es que hizo algo» sobra. Una gran filósofa y pensadora. No te enteras de nada.

  6. ¿No estará sesgado tu artículo por ser hombre?
    Es lo que te preguntas tú sobre Alic.
    ¿dudas igual del sesgo de historiadores si son hombres?

  7. Al principio he pensado lo mismo que muchos aquí, que estabas menospreciando a Hypatia, hasta que he caído en el sarcasmo… igualmente, creo que te faltan un par de aportes, también era astrónoma, imaginemos todos los descubrimientos que tuvo que tener.
    Lo que sí me tiene escandalizada es el «Davo la mató para liberarla del sufrimiento de la lapidación» ¡ay la madre que me parió!

  8. Querido Francisco Villatoro: quiza el dia que seas mujer podras entender la importancia de lo que realizo Hypatia, ya que va mas alla de la ciencia. Se llama valentia, de la cual careces. Ese es el legado que dejo Hypatia: DIGNIDAD.

      1. Hola, en el instante en que escribes una nota en un blog estan activados los comentarios para que la gente opine. Estudie perfectamente la historia de Hypatia, por eso tengo derecho a opinar y a compartir lo que investigue sobre ella. Justamente lo que yo dije es que el legado que dejo no esta basado en la ciencia sino en la busqueda de la verdad que ella predicaba, no se vendia a las religiones o politica, y justamente por eso fue brutalmente asesinada por hombres ignorantes. Por supuesto que tiene que ver con el hecho de ser mujer, eso fue su sentencia a muerte. Por eso escribi ese comentario que esta habilitado en este blog, si no te gusta que la gente opine, debes desactivarlo.

      2. lo que yo se es que hizo muchas cosas pero aún tengo una duda: ¿que descubrimientos MATEMATICOS descubrio ella? porque busco y busco y no encuentro, yo me refiero a cosas como las probabilidades, quien lo descubrio ella o quien, los numeros primos y cosas asi, que descubrio ella de las matematicas?

        1. Joel, si te interesan, tienes un libro entero sobre ello, Robert Goulding, «Defending Hypatia. Ramus, Savile, and the Renaissance Rediscovery of Mathematical History,» Springer (2010). Resumiendo el libro: en rigor, no se sabe, pero se sospecha que contribuyó algo como precursora de la geometría no euclídea.

  9. Estudie mas sobre su vida que sobre su obra, por eso lo que mas destaco es la valentia y la dignidad para desempeñarse en un mundo tan machista. Seguramente hubiese realizado mas descubrimientos si no hubiese sido asesinada, pero bajo el regimen cristiano no se permitia a una mujer en esa epoca desarrollarse tanto profesionalmente. Afortunadamente hoy en dia el machismo va perdiendo poder.

  10. He estado investigando precisamente de Hipatia para una presentación de mi hija en el Colegio y me parece que el artículo que acabe de leer tiene un estilo diferente que lo que busca es llamar la atención y contar la realidad de lo sucedido basado en la historia que está escrita, no se está Intentando Nada. Desafortunadamente las circunstancias y los acontecimientos del momento No permitió que sus escritos se conservarán para poder documentar sus estudios e investigaciones y como lo reseña solo se tienen pequeños comentarios de quiénes fueron sus alumnos o discípulos. Y se destaca en la Historia por su muerte cruel y simbólica más por sus aportes directos a las ciencias que enseñaba. Habría que mencionar muchas más cosas de la Historia de Hipatia, pero el escrito por el que estamos creando polémica no desvía para nada la realidad que ya está.
    Saludos desde Cali Colombia.

  11. La importancia de Hypatia debe medirse, en parte, en relación con las circunstancias en que discurrió su vida (obstáculos y recursos disponibles). Pero dice mucho de la importancia de su obra, de sus cualidades y del objetivo de su obra, las causas y circunstancias de su asesinato y, la calaña de sus asesinos que abrieron las puertas a una época oscura de la humanidad

  12. Es una verdadera pena (y decepciona) leer tu nota sobre, tal vez, la mente humana (femenina, para su gloria) más brillante, rebelde y revolucionaria de esa convulsa época. Totalmente de acuerdo con el comentario de Roxana. Jorge, un maya descontinuado…

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